佛州健保支持者為兒童爭取擴大醫療補助計畫

佛州健保支持者為兒童爭取擴大醫療補助計畫

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當佛羅里達立法會為擴大醫療補助計劃(Medicaid)進行激烈辯論時,健康保險支持者指佛州漠視兒童健保問題, 並誓言不再讓同類情況重演。

五月,立法會會期結束前,該會決議讓佛州放棄擴大醫療補助計劃,成為全國20個州的其中一個因此流失獲得更多聯邦資金的機會。如果州府通過擴大醫療補助計劃,預計有超過一百萬佛州居民受惠健康服務, 十年內獲得共510億美元的聯邦資助。

佛羅里達州兒童健保聯盟( Florida Child Healthcare Coalition )聯絡員美琳( Linda Merrell )指出,“州府雖集中討論擴大醫療補助計劃,但在辯論中並沒有討論到擴大補助的必要性, 也就是擴大補助不但能幫助低收入家庭,還能受惠兒童。

今年夏天, 健保倡支持者將重提擴大醫療補助計劃,美琳指今次 “必須把討論重心放在增加兒童醫療服務的問題上。”

儘管獲得佛州州長里克·斯科特(Rick Scott)的支持,但共和黨佔多數的州眾議院卻提出反對。他們反對放寬擴大醫療補助計劃的門檻, 拒絕把收入上限提高到聯邦貧窮線133%。

反對者的注意力大多放在放寬門檻後, 讓原先不符合健保計劃的單身而沒孩子的男性受保, 但有關增加兒童健保服務的部份只佔很少篇幅。


佛州是全國第二擁有最多沒有健保的兒童

佛羅里達州有約50萬名兒童(等同於州內人口12%)沒有健保, 全國排第二。可以預見的是,這些兒童獲得較少健康服務,死亡率也比同齡有健保的兒童為高。 納稅人需要為這些未獲保險的孩子支付高昂的醫療費用, 因為沒有健保, 兒童父母在無法獨力支付費用的情況下, 只能求助於急症室, 這些費用龐大且沒有保險公司補貼。

美林自1998年起開始推動兒童健保,當時佛州是全國三個被選中的州之一,實施一項後來命名為“全國兒童健康保險計畫 (State Children’s Health Insurance Program )(SCHIP)”的聯邦實驗計劃。

美林說,該聯邦計劃在兩黨協議下通過, 由民主黨參議員特德·肯尼迪(Ted Kennedy)和猶他州共和黨議員奧林·哈奇( Orrin Hatch )取得共識下達成。美林解釋道,佛州複雜的兒童健康服務體制(現今稱為“佛州兒童健保” Florida KidCare)也是政治妥協的結果,該法讓每個州自行發展服務體制, 並受惠於聯邦資金。

與其他州比較,美林認為佛州擁有全國最複雜的SCHIP體制。 她說,“此計畫由四個不同的機構營運,雖然出發點是好的,但往往受限於內部機制不協調而無法有效實施。” 美林認為素下對擴大醫療健保計劃可減少行政手續, 讓多的父母獲取健保 。

各州顯然為如何取決那些兒童獲得健保而感到煩惱。入學紀錄是其中一個可行的方法明, 但美林指,即便確定受保資格,要確保兒童持續獲得健康服務也不是易事。她說,“即便孩童有健康保險,若他們的父母不受保,父母也傾向不帶孩子看醫生”。

佛州兒童運動( The Children’s Movement of Florida )協調員尼古拉斯·杜蘭( Nicholas Duran )說, “研究顯示,父母有健保的孩子,受保的機會也較高。”

即將轉職至投保美國( Enroll America )的杜蘭認為他可以在新工作中,提高公眾對擴大醫療補助計劃的支持。投保美國是一個非黨派組織,致力教育公眾有關聯邦健保改革下的健保交易所。他說,先提高公眾意識, 再發動公民行動,將大大提高立法會再2014年復會時 (或舉行特別會議時)通過擴大醫療補助計劃的可能性。

杜蘭說,許多人問他怎樣幫忙 。他說,“選民的心聲最具影響力。最直接的方法是告訴代表他們的民選官員,擴大醫療補助計畫政能改善他們的生活。”

佛州鏈繫(Florida CHAIN)的宣傳主任賀斯( Leah Barber-Heinz )認為10月1日,當健保交易所正式開始註冊時,是告知公眾有關擴大醫療健保計畫的好時機。 她說,越多民眾參與,越有助於計劃通過。賀斯指,以共和黨佔多的參議院已通過有關擴大醫療健保計劃的法案。

賀斯說,“參議員尼高( Joe Negron)提出的法案正符合我們的需要。這項法案將預先籌備州內資金, 在2014年至2016年聯邦資助結束後,繼續支持州內健保計劃的服務。民主黨目前正在州內兩院推動擴大醫療健保計劃, 賀斯說她很高興共和黨議員麥克·法薩諾( Mike Fasano )也是支持者之一。


任期限制的影響


任期限制正正就是佛州推動健康保險的困難之處 。法薩諾先當選佛州眾議員,後選為參議員。兩個四年任期屆滿後,他在2012年重選他舊有的眾議員席位並勝選。但法薩諾是例外的, 大部份議員在屆滿後離開議會, 賀斯說, “那時, 我們要重新教育新任的議員有關健保的公共政策, 而這些政策非常複雜, 教育工作沈重。 ”


佛州的財政和經濟政策中心( Florida Center for Fiscal and Economic Policy )的行政主任伍登( Karen Woodall )同意任期限制破壞了健保計劃的推動。 她說, “立法者都想成為領袖, 但因8年的期限,他們要先建政績尋求連任,而非系統性地發展一項政策。此外,來自外州的反對擴大醫療補助計劃資金也是阻撓法案實行的原因之一。”

伍登常因煩瑣冗長的立法程序而受挫, 但努力終換來成果。 她說,“我們花了10年時間通過佛州的早餐計劃( breakfast program )”。這項計畫與擴大醫療補助計劃相似,依靠聯邦政府補助大部份的資金,並由州政府補助小部份資金。 她認為好的計劃通常花3至5年才被通過。

然而,支持兒童健保的社群有信心將在短期內通過擴大醫療補助計劃。美林指,立法會差點就通過一項法案,讓合法的新移民不用等五年才能參與醫療補助計劃,她說 “這些兒童擁有合法身分,理應獲保。即便移民改革法案仍在討論,大眾仍希望兒童獲得健保。”

時事觀察家不認為立法會會就擴大醫療補助計劃舉行特別會議, 但立法議員已開始著手評估計劃, 準備在下屆會議(2014年3月)開始後提出 。

伍登指,公眾可透過給立法議員壓力推動法案,力量不容小覷。“為了擴大醫療補助計劃,民眾應去立法代表的辦公室表達希望法案通過的期望, 並質問他們有何原因不支持一項將使一百萬人受益的健保法案?”

這篇文收錄於新美國傳媒報導可負擔健保法案( Affordable Care Act )的專題中。這項專題報導持續進行。本篇文章由大西洋慈善基金會( The Atlantic Philanthropies )贊助。