De la cárcel a la escuela: Redención en California

De la cárcel a la escuela: Redención en California

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En 1999, para esta época del año, yo estaba colgando pancartas tipo cartelera en los pasos elevados de las autopistas, con un montón de gente que acababa de conocer esa mañana. En los carteles se leía "No a la Proposición 21!" y "Alto a la criminalización de los jóvenes de color."

Éramos parte del floreciente movimiento juvenil de California - principalmente veinteañeros convertidos en una encrucijada para el Estado, en términos de cómo lo veíamos, si respondía y servía a sus jóvenes o no.

La Proposición 21 fue una iniciativa de "mano dura contra el crimen", continuación de las políticas establecidas en la década de 1980. En virtud de su lenguaje, los menores podrían ser acusados como adultos, lo que aumentaría significativamente las penas de prisión para una amplia gama de delitos graves. En última instancia, prometía aumentar drásticamente las tasas de encarcelamiento de California.

Los votantes de California aprobaron la Proposición 21 (a pesar de la organización masiva de los jóvenes). Esto comprometió a California – económica y éticamente - con la idea de que "la política del encierro " era un marco de seguridad pública para avanzar. Generaciones de jóvenes de California han pagado el precio desde entonces.

Actualmente nuestras cárceles están tan llenas que la Corte Suprema de Estados Unidos determinó que violaban las garantías constitucionales contra el castigo cruel e inusual. Y el dinero invertido en costear el crecimiento exponencial de las cifras de encarcelamiento en California, ha agotado los recursos públicos que podrían haber ido a oportunidades y estructuras de apoyo para los jóvenes, a través de la educación y los servicios sociales.

Y una consecuencia más sutil ha calado en la conciencia de muchos californianos: los jóvenes de color en California crecen sabiendo que la generación adulta los ve como una amenaza que hay que controlar, en lugar de verles como un potencial en el que invertir.

La decisión de elegir el encarcelamiento sobre la educación ha sido tan arraigada en nuestras prioridades de financiación, que es evidente si miramos las instituciones que elegimos construir. En el tiempo utilizado en levantar 22 prisiones en California, hemos construido solo un campus de la Universidad de California.

Ahora, California se encuentra en un momento de potencial redención en las próximas elecciones a través de la Proposición 47 - una oportunidad para recalibrar la dirección de nuestra brújula: de las prisiones y cárceles a las escuelas y comunidades.

La propuesta reducirá ciertos delitos tales como la simple posesión de drogas, falsificación de cheques y hurto o robo de bienes equivalentes a $ 950 o menos, a la categoría de delitos menores.

El resultado evitaría que miles de personas vayan a un sistema penitenciario que tiene una tasa de reincidencia de más del 60 por ciento - una estadística que muestra que perpetúa más la criminalidad de lo que la previene.

La reducción de la carga de delito grave a delito menor también podría evitar que la gente lleve una "F" (por felony en inglés, que significa delito grave y es la letra escarlata de nuestros tiempos) en su registro, lo cual los excluye de vivienda, empleo y servicios sociales para el resto de su vida. Estos pequeños salvavidas podrían romper el ciclo de encarcelamiento.

Los recursos ahorrados a través de esta política "anti-cárcel" se podrían invertir en los programas escolares K-12, prevención del delito, salud mental y tratamiento contra la drogadicción. Estamos hablando de cientos de millones de dólares.

Como muchos de mi generación que nos politizamos a través de la lucha contra la Proposición 21 en 1999, sigo trabajando en una organización que sirve a los jóvenes de color a quienes se dirige la Proposición 47.

Durante la semana, los jóvenes que asisten a abandonadas y atestadas escuelas, vienen a nuestro centro comunitario para aprender habilidades de comunicación, trabajar en campañas de justicia social, o ser simplemente parte de un lugar que realmente cree en ellos durante un par de horas al día.

Durante el fin de semana organizamos reuniones para las familias cuyos seres queridos enfrentan cargos criminales, y están buscando algún tipo de apoyo en los momentos más difíciles de su vida.

No puedo decir el número de veces que sentí que si un joven hubiera estado en nuestro centro durante la semana - o en cualquier otro programa de apoyo - yo no habría tenido que verlos en una reunión de fin de semana frente a la perspectiva de encarcelamiento. La Proposición 47 podría cambiar esta realidad.

Recuerdo que en los días de la Proposición 21, yo estaba cargado de una energía desafiante contra la política electoral y sus limitantes. Un activista más experimentado y mayor, dijo una vez en una manifestación: "No siempre ganas lo que quieres en las urnas, pero puedes perder lo que tienes."

Me he acordado de esa frase como un evangelio.

Los jóvenes de hoy no pueden darse el lujo de ser tan escépticos. De hecho, tienen la oportunidad de ganar algo en esta elección - su futuro.

La campaña de este año tiene tácticas diferentes. Hay hashtags de campaña y videos virales en lugar de gotas de banner y sentadas en los lobbies de hoteles, pero la lucha para definir las prioridades de los jóvenes en California es la misma.

La campaña de la Proposición 47 ha ganado el apoyo de funcionarios electos, fiscales de distrito y famosas estrellas del pop. Me alegro de que el mensaje esté siendo recibido tan ampliamente, porque las apuestas, innegablemente, son más ambiciosas que nunca.


Raj Jayadev es director ejecutivo de Silicon Valley De-Bug, una organización mediática dedicada a la movilización y defensa de la comunidad en San José, California.